במשך העשורים האחרונים, מעט השתנה בדרך האבחנה של מלריה. לאחר לקיחת דגימת דם מהחולה, טכנאי מסתכל על דגימת הדם, לאחר צביעה, תחת מיקרוסקופ כדי לאתר את הפרזיט פלסמודיום שגורם למחלה.

קבוצת חוקרים מ- Singapore-MIT Alliance for Research and Technologyי(SMART), פיתחו אלטרנטיבה לשיטת האבחנה הנוכחית. החוקרים פתחו טכניקה העושה שימוש בשדה מגנטי על מנת לאתר תוצרי פסולת של הטפיל בדם הנגוע. טכניקה זו עשויה להוות חלופה אמינה יותר לטכניקה הנהוגה כיום. הטכניקה לא דורשת צביעות מיוחדות ואינה תלוית בודק.

המערכת החדשה מאתרת תוצר פסולת שנקרא המוזואין. כאשר הפרזיטים מזהמים תאי דם אדומים הם ניזונים מהמוגלובין. כתוצאה מכך משתחרר ברזל, שהוא טוקסי, ולכן הפרזיט ממיר אותו להמוזואין: קריסטליט פרהמגנטי חלש, שניתן לאיתור על ידי טכניקה שעושה שימוש בשדה מגנטי.

המגנט שמשמש לטכניקה זו זול יותר מהמגנט הדרוש ל-MRI שעלותו עשויה להגיע לשני מיליון דולר. הפרוטוטיפ הנוכחי קטן מספיק על מנת להיות מונח על שולחן במעבדה, אולם צוות החוקרים עובד על פיתוח גרסה ניידת.

לצורך הבדיקה דרושים רק כ-10 מיקרוליטר של דם, דגימה שניתן להשיג גם מדקירת אצבע. מה שהופך את הבדיקה לפשוטה יותר.

המוזואין נוצר בכל 4 שלבי הפרזיט, כולל בשלב המוקדם של זיהום. כמות ההמוזואין יכולה להעיד על חומרת הזיהום או אם הוא מגיב לטיפול.

החוקרים מקימים כעת חברה כדי לתרגם את הטכנולוגיה שפיתחו לאמצעי זול וזמין. הם עורכים מחקרי שדה בדרום-מזרח אסיה ובוחנים אופציות להפעלת המכשיר באמצעות אנרגיה סולארית. הטכניקה מתוארת במאמר שיפורסם ב-Nature Medicine.

ערכה: ד"ר שירי אלפרט

מקור:
Trafton A. A new way to diagnose malaria. MIT News Office. 31st August 2014