שלושה מדענים - חוקר מבריטניה ובני זוג חוקרים מנורווגיה - הוכרזו היום (יום ב') בצהריים כזוכי פרס נובל ברפואה ופיזיולוגיה לשנת 2014. על זוכי הפרס הכריזה ועדת שופטים של האקדמיה המלכותית השבדית.

הזוכים הם הפרופסור הבריטי-אמריקאי ג'ון או'קיף, יליד ארה"ב בשנת 1939, מהיוניברסיטי קולג' בלונדון (UCL), שיקבל מחצית מסכום הפרס (1.1 מיליון דולר) וצמד חוקרי מוח נורווגיים - אשה ובעל - פרופ' מאי-בריט מוזר ילידת 1963 ופרופסור אדוארד מוזר יליד 1962, שניהם מאוניברסיטת טרונדהיים.

עבודתם של השלושה עוסקת בזיהוי מערך תאי העצבים במוח המאפשרים ניווט והצבה במרחב – או בנוסח עממי יותר כפי שכינה זאת ראש ועדת הפרס: "מערכת ה-GPS של המוח. זו מערכת המאפשרת לנו (כמו גם לבעלי חיים אחרים) לזהות היכן אנחנו נמצאים במרחב ולנווט ממקום למקום.

התגלית של השלושה מסייעת להסביר מדוע חולי אלצהיימר לא יכולים לזהות את סביבתם, לאחר שחל שיבוב בתפקוד מערכת זאת במוחם.

התגלית פתרה סוגיה שהעסיקה מדענים ופילוסופים במשך המאות האחרונות. את המערכת העצבית האחראית לכך גילה פרופסור או'קיף לראשונה ב-1971. הוא הראה, כי מערך של תאי עצב, בעיקר בהיפוקמפוס, נעשים פעילים בעת שעכבר מעבדה התמקם באזור מסוים אחד ותאים אחרים מופעלים בעת שהוא נע ממקום למקום.

ב-2005, גילה הזוג מוזר כי אזור המוח הזה פועל כמו "מפה ימית" וכי רשת העצבים הזאת מזכירה קווי אורך וקווי רוחב במפה - מה שמאפשר למוח לאמוד מרחקים ולנווט במרחב.